Mirabeau’s warning

March 18 2015

In A.D. 1790 the French National Assembly was warned by the prophetic voice of Mirabeau that a representative parliamentary body was likely to prove more bellicose than a monarch.

[Footnote: “Je vous demande à vous-mêmes: sera-t-on mieux assuré de n’avoir que des guerres justes, équitables, si l’on délègue exclusivement à une assemblée de 700 personnes l’exercice du droit de faire la guerre? Avez-vous prévu jusqu’où les mouvemens [sic] passionnés, jusqu’où l’exaltation du courage et d’une fausse dignité pourroient porter et justifier l’imprudence …? Pendant qu’un des membres proposera de délibérer, on demandera la guerre à grands cris; vous verrez autour de vous une armée de citoyens. Vous ne serez pas trompés par des ministres; ne le serez-vous jamais par vous-mêmes? … Voyez les peuples libres, c’est par des guerres plus ambitieuses, plus barbares qu’ils se sont toujours distingués. Voyez les assemblées politiques; c’est toujours sous le charme de la passion qu’elles ont décrété la guerre” (Mirabeau in the French National Assembly on the 20th May, 1790).

In this matter the statesman Mirabeau showed a clearer vision than the philosopher Volney, whose eighteenth-century complacency on the subject of War was apparently still unshaken in 1791 [he woke up later], to judge by the following passage of Les Ruines, which was published in that year:

“Si les guerres sont devenues plus vastes dans leurs masses, elles ont été moins meurtrières dans leurs details; si les peuples y ont porté moins de personnalité, moins d’énergie, leur lutte a été moins sanguinaire, moins acharnée. Ils ont été moins libres, mais moins turbulents, plus amollis, mais plus pacifiques.” […]]

A Study of History, Vol IV, OUP, 1939

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